A incrível história verdadeira por trás de 'As melhores horas'

A incrível história verdadeira por trás de 'As melhores horas'

Em uma noite perigosamente escura e tempestuosa de fevereiro de 1952, quando a maioria dos habitantes da cidade de Chatham, Massachusetts, estava subindo a bordo de janelas contra um vendaval terrível, quatro bravos guardas costeiros embarcaram em um barco de madeira de 36 pés e pilotaram desafiadoramente contra 80 milhas-an- ventos de uma hora e ondas de 60 pés em uma missão de recuperação perigosa. Parece a fabricação de folclore naval, bem como um filme dramático, e se tornou exatamente isso.

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O engenheiro de segunda classe Andy Fitzgerald, que na época passara seus dias de serviço puxando lagosteiros e pintando cascos, dirigiu sob a chuva forte até a Chatham Lifeboat Station puramente com a possibilidade de participar de um resgate real. Eu estava andando pelo prédio esperando que eles precisassem de mim para sair, disse Fitzgerald, que agora está com 85 anos, se lembrando dos eventos durante uma conversa recente. Ele realizou seu desejo.

Não havia como alguém na estação ter previsto o que estava acontecendo no mar. Não um, mas dois petroleiros T2 gigantes separados foram literalmente despedaçados por mares guiados por nor'easter na costa de Cape Cod, deixando quatro cascos separados flutuando no Oceano Atlântico Norte. O Pendleton de 503 pés com uma carga de 122.000 barris de querosene ajustou o curso devido ao clima inclemente, passando por seu porto original de Boston na baía de Massachusetts para esperar a tempestade passar, mas a situação havia piorado intensamente, e às 5: 50h, o barco estremeceu em uma série de rachaduras violentas, finalmente se partindo em dois. Durante a divisão, os disjuntores foram desarmados, deixando a seção de proa com o equipamento de controle em um blecaute completo. O comandante do navio, capitão John Fitzgerald, junto com outros sete homens foram perdidos na água gelada. A seção de popa manteve seus sistemas operacionais e, ao saber que a proa havia desaparecido para sempre, o engenheiro-chefe Raymond Sybert assumiu o comando de delegar procedimentos de emergência para mantê-los à tona pelo maior tempo possível. O que eles não sabiam é que nenhum S.O.S. tinha sido emitido.

De volta à Chatham Lifeboat Station, o primeiro pedido de ajuda veio do outro T2, o T / V Fort Mercer, por volta do meio-dia, e a maioria dos ativos da estação foram implantados para ajudar o navio a 20 milhas da costa. O companheiro de primeira classe do contramestre Bernie Webber foi um dos tripulantes que ficaram para trás e recebeu a tarefa mais comum de ajudar os lagostas a amarrar novamente seus barcos no porto. Enquanto ele estava fora, o radar da estação detectou dois blips cinco milhas e meia da costa, e eles desviaram uma aeronave PBY Catalina para fazer a varredura da área, onde descobriram as duas peças flutuantes do Pendleton.

(A proa do Pendleton. Foto: Kelsey Kennard)

Webber voltou à base e tomou conhecimento da crise urgente. Após uma deliberação sobre as melhores formas de socorro, o oficial encarregado, Daniel Cluff. finalmente fiz a ligação: Escolha uma equipe. Leve o 36500 por cima da barra e ajude aquele navio. Fitzgerald diz que não houve hesitação da parte de Webber, e com o único outro engenheiro, Mel Gortho, doente, ele se ofereceu e foi rapidamente escolhido para fazer parte desse grupo de resgate. Eu disse: ‘Vamos!’, Lembra Fitzgerald. Mas nem todos os homens da estação estavam tão ansiosos para arriscar os mares turbulentos, e eles logo descobriram que havia apenas dois outros soldados dispostos e em condições de ser alistados: o marinheiro Richard Livesey e o marinheiro Irving Maske, que estava apenas passando pelo prédio a caminho do Stonehorse Lightship.

Apesar das ondas brutais e das vidas já perdidas, Fitzgerald diz que desde o início da missão tinha total confiança em Webber para trazê-los de volta em segurança. Meu pensamento foi: 'Deus, as ondas são meio grandes, mas tudo bem. Temos um bom barco e um ótimo timoneiro. 'Quando a tripulação pisou no encardido para remar até seu barco de resgate, Webber chamou um pescador local para contar à sua esposa, que estava doente em casa, sobre suas ordens. Todos eles sabiam o quão perigosa era a viagem, especialmente cruzando a barra de areia de Chatham, uma faixa natural rasa que é conhecida por encalhar navios, além de causar uma tremenda ruptura na água. É um obstáculo perigoso, mesmo em condições meteorológicas moderadamente difíceis. Webber fez uma ligação final para o check-in na estação, meio esperando que a missão fosse cancelada, mas obteve uma resposta direta: Prossiga conforme as instruções. Então ele ligou o motor e seus companheiros de tripulação se prepararam para as ondas violentas do bar.

Fitzgerald se lembra bem do momento. Ele tinha uma visão do banco da frente da proa enquanto o mar subia e sacudia sua pequena embarcação utilitária. Observei uma onda enorme passar pela proa, estourou o para-brisa e jogou Bernie para fora do volante, derrubando-o de costas. Quando ele se levantou, ele tinha um pedaço de vidro na bochecha, mas ele continuou dirigindo. Sem o pára-brisa, Webber foi forçado a apertar os olhos contra os ventos com força de furacão enquanto pilotava. Graças à sua mão competente nos controles, eles conseguiram passar pelo bar. Mas a façanha não teria sido possível sem a ação rápida de Fitzgerald com o motor. As cristas de cada onda encharcaram o barco a ponto de o motor parar de funcionar depois de perder a velocidade, forçando-o a rastejar para o pequeno compartimento para uma reinicialização manual, queimando e machucando as mãos contra o metal quente.

A tripulação descobriu que havia perdido a bússola durante a turbulência, o tempo todo o mar parecia só piorar, mas Webber e sua tripulação estavam longe de desistir. Eles continuaram com a busca, em busca de pontos de referência que pudessem ser usados ​​como ferramentas de navegação, embora isso fosse difícil, com a neve cortante em seus rostos. Então, como se por um momento de intervenção divina, o timoneiro sentiu uma presença na frente deles e ordenou que um homem fosse até o holofote do barco. O feixe atravessou as rajadas de neve e água batendo, até que pousou em uma figura negra imponente onde finalmente iluminou o nome do navio: PENDLETON.

Não tínhamos ideia de quantas pessoas esperar, e todos começaram a se alinhar contra a grade do convés, acenando com as mãos, diz Fitzgerald. Eu pensei, 'Caramba, como vamos tirar todos esses caras?' Tínhamos uma capacidade total de 12 pessoas, incluindo nós, e havia 32 pessoas naquele barco. Mas antes que percebêssemos, eles haviam descido uma escada e já estavam começando a descer. O primeiro cara caiu na água, eu corri para o lado para ajudar a agarrá-lo e puxá-lo para bordo.

Fitzgerald e o resto da tripulação alinharam-se ao lado do CG36500 ajudando a puxar os sobreviventes para cima do mar, um por um, depois que eles foram jogados no oceano pela escada ou bateram no barco e caíram. Webber guiou sua nave habilmente, puxando simultaneamente os sobreviventes para perto, ao mesmo tempo que se esquivava dos destroços do petroleiro em constante mudança e imprevisível. Cada alma resgatada além da capacidade do barco tornava mais difícil dirigir, e Webber informou aos homens a bordo que eles não estavam deixando ninguém para trás. Eles viveriam todos ou morreriam naquela noite.

(A tripulação 36500, após o resgate. Foto: Kelsey Kennard)

Mas com cada homem retirado da água gelada, parecia que eles iriam realizar o impossível com a habilidade de Webber, a diligência da tripulação e o desempenho da embarcação além de sua funcionalidade esperada. Foi então que ocorreu um evento trágico. Um dos tripulantes mais queridos do Pendleton, um homem de 300 libras chamado George Tiny Myers, decidiu ser o último homem a sair do barco, ajudando os outros, e quando chegou a hora de saltar da escada, ele cronometrou errado, batendo no barco.

Ele estava pendurado no barco, segurando uma das cordas. Eu podia vê-lo de onde estava, diz Fitzgerald sombriamente. Eu disse: ‘Venha com a corda até nós. Podemos ajudá-lo. 'Então uma onda surgiu e ele foi embora. Mais tarde, eles o viram pendurado em uma das grandes lâminas da hélice do Pendleton, mas quando Webber tentou se aproximar, uma onda enorme pegou o barco salva-vidas, batendo-o no navio-tanque e, em seguida, empurrando-o para o mar. Tiny se foi. Nunca esquecerei seu nome. Esse momento me assombrou por anos depois que deixei a Guarda Costeira.

Mas não houve tempo para demorar. Sem uma bússola e nenhum plano seguro para ser pego, Webber fez a ligação para encalhar na praia mais próxima, um anúncio ao qual a tripulação do Pendleton respondeu com aplausos. Por outro golpe de sorte milagrosa, eles rapidamente avistaram uma das bóias de sinalização que marcavam a entrada do Antigo Porto de Chatham, e uma chamada foi feita para a estação para fazer os preparativos para sua chegada.

Foi um momento de alegria para os 36 passageiros a bordo do CG36500 quando avistaram uma grande multidão de homens, mulheres e crianças alinhados ao longo do cais de pesca local. Fitzgerald disse que, embora não tivesse nenhuma família na área para recebê-lo, as emoções aumentaram durante a atracação. Fiquei surpreso com quantas pessoas estavam lá, porque ainda estava nevando forte, mas eles ficaram felizes em nos ver.

Fitzgerald é o único membro sobrevivente da corajosa tripulação do CG36500, mas suas ações naquele dia vivem como o maior resgate de pequeno barco da Guarda Costeira, pelo qual todos eles ganharam a Medalha de Ouro do Salvamento. Suas ações heróicas serão agora recontadas na nova Disney Pictures As melhores horas , dirigido por Craig Gillespie . Fitzgerald aposentou-se do serviço militar pouco depois do resgate. Sobre como ele se sente sobre um filme sendo feito sobre o resgate de Pendleton, ele diz: É muito especial, mas nada se compara àquela noite, e sair com aqueles grandes homens.

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