A terapia com células-tronco realmente funciona?

A terapia com células-tronco realmente funciona?

Médico integrador da cidade de Nova York David Borenstein folheia sua agenda de consultas e assinala as condições recentes que ele tratou: doença pulmonar obstrutiva crônica; Mal de Parkinson; Doença de Crohn; Doença de Lyme; cardiomiopatia; Golpe; dor lombar, joelho e quadril.

Parece que Borenstein é o médico mais versátil do mundo. Mas ele é um especialista em medicina de reabilitação, não um fazedor de milagres. A incrível lista de doenças em seu cardápio de tratamento é fruto de sua adesão à Rede Cirúrgica Celular (CSN). Os 147 médicos do grupo acreditam que podem tratar e provavelmente melhorar quase todas as doenças degenerativas simplesmente tomando células-tronco extraídas da gordura de um paciente e injetando-as de volta em sua corrente sanguínea. E nessa crença, eles certamente não estão sozinhos. Nos últimos cinco anos, o número de clínicas de células-tronco nos EUA cresceu rapidamente de 25 para 570, de acordo com um relatório recente publicado no jornal Célula-tronco .

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Embora ainda não esteja claro exatamente como as células-tronco funcionam, o acúmulo de dados sugere que elas são uma maneira eficaz de tratar dores e lesões nas articulações - joelhos artríticos, ACLs rasgados e manguitos rotadores e muito mais. Evidências anedóticas indicam que as células podem fazer muito mais, ajudando a reanimar vítimas de derrame e até mesmo a mobilizar os paralíticos. Mas os procedimentos caros ainda não são aprovados pelo FDA, deixando uma porta aberta para charlatões médicos e vendedores ambulantes.

De volta ao escritório de Borenstein, pergunto ao médico como ele acha que as células-tronco funcionam. Ele usa a analogia de uma mina de ouro. Há toneladas de ouro lá, diz ele, apontando para o meu corpo. O problema é que ele está sentado no chão, sem fazer nada. Você tem que entrar lá e pegá-lo.

Ele me leva para sua minúscula sala de tratamento do outro lado do corredor. Seguindo um vídeo passo a passo, Borenstein mostra como ele faz uma pequena incisão em um lado do torso de um paciente para inserir uma cânula, uma agulha de metal oca de 30 centímetros de comprimento que é conectada a uma seringa grossa de 50 cc. A partir daí, a cânula é movida vigorosamente para quebrar o tecido adiposo e, em seguida, a lama rosa-choque e amarelada é sugada para a seringa - basicamente um procedimento de minilipoaspiração. Em seguida, ele separa a lama em uma pequena centrífuga, adiciona uma enzima para quebrar a gordura e incuba o que resta por 30 minutos: tudo isso libera células-tronco, bem como proteínas chamadas citocinas, uma sopa mágica que pode promover a cura. Depois de filtrar e lavar os rituais, ele carrega cerca de 10 cc desse material em uma bolsa intravenosa, para ser entregue em uma veia no braço do paciente. Nesse ponto, diz ele, as células vão procurar e tratar tudo o que o aflige. Tony Hawk patina durante uma exposição antes da competição Skateboard Vert no X Games Austin em 5 de junho de 2014 no State Capitol em Austin, Texas. (Foto de Suzanne Cordeiro / Corbis via Getty Images)

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Vamos ser claros, não estamos falando de células-tronco embrionárias aqui. As células-tronco embrionárias têm sido perseguidas por controvérsias éticas e a inimizade dos que defendem a vida - você deve destruir um embrião humano armazenado para extrair as células. O desenvolvimento mais empolgante durante a última década foi a descoberta de que nossas próprias células-tronco adultas têm muito mais potencial terapêutico do que jamais havíamos imaginado.

Todos nós temos células em nosso sangue, intestino, pele e gordura que envelhecem, morrem e precisam ser substituídas por novas células. Nossas células-tronco se dividem tanto quanto necessário para repará-las e substituí-las. Teoricamente, quanto mais jovem você for, mais jovens serão suas células-tronco e melhor serão suas funções. Décadas atrás, os pesquisadores descobriram que um tipo específico de célula-tronco - células-tronco mesenquimais - na medula óssea poderia gerar novo osso, cartilagem e gordura. Em 2001, os pesquisadores descobriram que as células mesenquimais são ainda mais abundantes na gordura corporal.

A gordura é extraída do abdômen e colocada em uma centrífuga para ajudar a separar as células-tronco. Cortesia de Mark Berman, M.D.



Mas o que acontece se você extrair essas células mesenquimais do osso ou da gordura e colocá-las de volta no corpo? Não temos certeza. O melhor pensamento atual é que as células-tronco injetadas exercem um poderoso efeito de cura, secretando proteínas que melhoram o fluxo sanguíneo, impedem a inflamação e ajudam na recuperação, diz o neurocirurgião de Stanford e pesquisador de células-tronco Gary Steinberg. Isso é se você os injeta diretamente em um joelho artrítico para ajudar a gerar uma nova cartilagem ou na corrente sanguínea para possivelmente restaurar os nervos danificados por Parkinson. Como as células-tronco sabem exatamente para onde ir e o que fazer? O co-fundador da CSN e urologista de Palm Springs, Elliot Lander, compara o processo a um farol. Células feridas e inflamadas enviam um sinal SOS; novas células-tronco o pegam. As células-tronco são tão inteligentes que tudo que você precisa fazer é soltá-las, ele oferece. Eles flutuam em diferentes áreas do corpo e os fixam.

A promessa das células-tronco não é novidade - os acadêmicos as estudam em modelos animais e testes em humanos há mais de 20 anos. Mas a partir da última década, os pioneiros das células-tronco clínicas como o Dr. Christopher Centeno, o fundador da Regenexx (trabalhando com medula óssea) e Lander (trabalhando com gordura) começaram a tirar as células do laboratório e colocá-las em pacientes por dinheiro - algo entre US $ 4.000 e US $ 12.000 por procedimento - para terapias experimentais que o seguro não cobriria. Os primeiros usuários simplificaram a tecnologia de extração e entrega e licenciá-la para os médicos para expandir o campo. E, para surpresa de quase todos, o FDA ficou à margem, permitindo que as clínicas de células-tronco se tornassem uma espécie de universo paralelo operando fora das instituições tradicionais que controlavam o progresso biomédico - os Institutos Nacionais de Saúde, as principais universidades de pesquisa, a Big Pharma.

Se isso é bom depende de onde você se senta. Os acadêmicos estão, em sua maioria, horrorizados. Para eles, a pesquisa não estabeleceu adequadamente a segurança ou eficácia. Há uma longa história de indivíduos entrando no mercado [médico] e oferecendo uma panacéia que cura tudo, diz o bioeticista Leigh Turner da Universidade de Minnesota, coautor do novo relatório criticando a proliferação de clínicas de células-tronco. O problema é que essas afirmações normalmente não são verdadeiras. (Lembre-se da cartilagem de tubarão e, antes disso, do laetrile como uma cura imperdível para o câncer.) Por sua vez, Lander diz que ele e seu sócio fundador da CSN, o cirurgião plástico Mark Berman, estão fazendo o que é necessário para o avanço dessa nova terapia. Pegamos as coisas e as experimentamos e, se funcionarem, fazemos de novo. Se não o fizerem, não fazemos mais isso - verdadeira tentativa e erro. Isso pode não soar reconfortante, mas é como o campo da cirurgia continua a avançar - e Lander considera a terapia com células-tronco apenas outra forma de cirurgia.

Os médicos de células-tronco admitem que não têm estudos amplos e controlados para provar que as células-tronco injetadas são seguras e eficazes. Isso é uma tarefa difícil sem o governo ou o financiamento da Big Pharma. Terei prazer em fazer o maior estudo duplo-cego controlado por placebo de todos os tempos se você me der o dinheiro, diz Kristin Comella, diretora científica da US Stem Cells, uma empresa com sede na Flórida que deu treinamento a cerca de 600 médicos em células-tronco . O que os médicos têm é o que viram com seus próprios olhos. Literalmente, temos pacientes que saíram de cadeiras de rodas e estão andando novamente, diz Comella.

Isso é exatamente o que aconteceu em um estudo recente da equipe de Steinberg em Stanford, quando uma vítima de derrame se levantou de sua cadeira de rodas depois que células-tronco mesenquimais foram injetadas diretamente em seu cérebro. Ela estava há dois anos após um derrame e mal conseguia levantar a perna esquerda, diz Steinberg. Agora ela está caminhando. Metade dos 18 participantes do estudo experimentou uma recuperação clinicamente significativa, diz ele, apesar do fato de que a maioria tinha sido paralisada por acidente vascular cerebral por pelo menos um ano. Isso está além do ponto que os médicos procuram por melhorias - quando se pensa que os circuitos cerebrais danificados estão mortos para sempre.

Apesar desses resultados que parecem milagrosos, Steinberg ainda acredita que os tratamentos com células-tronco devem continuar a ser domínio da pesquisa acadêmica até que entendamos melhor como, ou se, usá-los. Claro, como acadêmico, isso é o que ele diria. Mas isso não significa que ele esteja errado. Confira os blogs médicos de pacientes com células-tronco e você encontrará um número significativo de pessoas infelizes que pagaram milhares de dólares em clínicas e não viram nenhum resultado. Aqui

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Deixe de lado a tentadora vislumbres de pacientes com Lázaro, e a aposta mais segura em células-tronco ainda são as articulações. É aí que os três cavaleiros da deterioração física - dano ao tecido, inflamação e autoimunidade - se reúnem em um espaço contido. Notícias de operações com células-tronco ortopédicas de atletas de elite têm se espalhado por anos, sugerindo que o atleta de fim de semana também pode se beneficiar.

Chad Rivera sentiu esses benefícios ortopédicos, apesar de ter originalmente um procedimento com células-tronco para sua visão, a maioria dos quais ele havia perdido aos vinte anos devido a uma rara doença ocular. O homem de 49 anos recebeu três injeções de células-tronco com a equipe Lander-Berman e diz que notou melhorias em sua visão. O que ficou mais aparente, diz ele, é a elevação que ele sente após cada tratamento - um rejuvenescimento, ele chama - e menos dor e melhor movimento nos músculos e articulações, que sofreram com anos de artes marciais e skate. Ao ouvir Rivera, você percebe que sua experiência se estende por uma linha tênue entre o sucesso qualificado e o efeito placebo.

Uma história de sucesso mais bem definida é a de Eddy Beltran. No ano passado, o advogado de 45 anos de Irvine, Califórnia, rasgou seu ACL durante um jogo de basquete. Dois ortopedistas disseram que se eu quisesse voltar ao basquete, a cirurgia seria a única maneira, lembra Beltran. Em vez disso, ele recebeu uma injeção de células-tronco da medula óssea na clínica Centeno em Broomfield, Colorado. Três meses após o procedimento, a laceração havia cicatrizado. Agora, ele diz, posso pular, correr muito e estou quase de volta ao normal.

Você não encontrará a Dra. Laith Jazrawi, diretora da divisão de medicina esportiva da NYU Langone, surpresa com resultados como esses. Para responder aos críticos das células-tronco, ele aponta os recentes estudos bem conduzidos em que os pacientes que receberam artroscopia do joelho e uma injeção de células-tronco experimentaram menos dor e melhores resultados, dois anos após a cirurgia, do que os pacientes que fizeram apenas a artroscopia. E em um estudo publicado recentemente pela Centeno, nenhum problema de segurança importante apareceu em mais de 2.000 pacientes.

Mas Jazrawi não oferece tratamentos com células-tronco para pacientes ortopédicos imediatamente. Se eu soubesse que as células-tronco são uma solução permanente, seria mais agressivo ao usar isso como um tratamento de primeira linha, diz ele. Mas meu medo é estar cobrando por um analgésico que pode desaparecer em um ano. Em teoria, várias injeções podem manter a dor sob controle indefinidamente. Mas estamos falando sobre custos de até US $ 12.000 por procedimento, impulsionados por equipamentos caros e seguro extra contra imperícia médica.

A melodia de Jazrawi muda para pacientes que tiveram as terapias de primeira linha usuais para dor crônica nas articulações - injeções de cortisona ou ácido hialurônico - e eles ainda estão sofrendo. Seus pacientes com células-tronco são homens jovens ou de meia-idade que danificaram os joelhos durante a prática de esportes e agora têm cartilagem degenerativa ou osteoartrite. É mais do que provável que eles precisem de uma substituição da articulação, diz ele. Mas se eles conseguirem agora, não serão capazes de ser tão ativos e não ficarão felizes. Dos cem caras desse grupo que Jazrawi tratou com células-tronco, metade disse estar extremamente satisfeita com a diminuição da dor e o aumento da função. Esses são pacientes para os quais não tínhamos uma boa resposta, diz ele. As células-tronco podem ser essa resposta.

O que quer que você faça das clínicas de células-tronco com fins lucrativos, parece uma boa aposta que a terapia, em alguma iteração, fará parte do futuro da medicina. Como esse futuro se manifestará, ninguém sabe. As clínicas, junto com a visão do céu azul que promovem, podem continuar a proliferar a ponto de pessoas jovens e saudáveis ​​começarem a armazenar células-tronco para uso futuro. (Isso está acontecendo em uma escala limitada agora, uma opção que custa apenas US $ 2.500.) Anos depois, quando essas pessoas se tornam vulneráveis ​​a doenças, elas podem ter suas células jovens injetadas de volta em seus corpos para reparar danos com o vigor de seus eus mais jovens. Ou pode ser que a Big Pharma tenha sucesso na cultura em massa de células-tronco em um produto comercialmente viável. Nesse cenário, você pode comprar células-tronco na farmácia e levá-las para um problema específico. As células-tronco também poderiam ser submetidas à bioengenharia como um produto sintético, como a insulina e o hormônio tireoidiano são agora. Não importa o que aconteça, o futuro será, em termos médicos, um lugar melhor.

Como? Vejamos um exemplo - substituição da articulação - que o mundo ortopédico considera como uma conquista culminante. Os boomers do envelhecimento em massa estão atualmente em processo de adquirir novos joelhos e quadris, drenando bilhões do sistema de saúde e experimentando dor, sofrimento e, em alguns casos, morte. Os tratamentos ortopédicos com células-tronco, se os primeiros resultados forem confirmados, podem reduzir a necessidade dessas cirurgias.

Por hoje, no entanto, permanecemos em turvas águas medicinais. As células-tronco são um tratamento caro, apoiado por pesquisas insuficientes, e podem ser administradas por qualquer médico disposto a fazer um curso de fim de semana e aceitar dinheiro ou taxa. Ainda assim, o cientista de células-tronco da Flórida, Comella, um verdadeiro crente que recebe injeções de células-tronco a cada seis a 12 meses como medida preventiva, é desafiador: não sei se devo ficar ofendido ou feliz quando as pessoas chamam o que nós está fazendo o Velho Oeste, diz ela. Nada foi inventado por alguém apenas seguindo as regras.


Compra de células-tronco: o que saber

Acadêmicos alertam contra clínicas de células-tronco com fins lucrativos. Em vez disso, tente entrar em um ensaio clínico universitário em que nenhum dinheiro muda de mãos. Se isso não for uma opção, lembre-se dessas dicas.

1. Verifique as credenciais.

A maioria dos provedores não entregava células-tronco há cinco anos. Portanto, certifique-se de procurar boa-fé médica convencional, diplomas, afiliações a hospitais e referências de outros médicos.

2. Evite a venda difícil.

Resultados garantidos, propaganda agressiva, depoimentos de pacientes, vendas incrementais de terapias complementares caras, acordos de sigilo que o impedem de discutir experiências negativas - todos esses são sinais de alerta.

3. Envolva um especialista.

Se você tem, por exemplo, uma condição neurológica, você quer que um neurologista interprete os sintomas, esteja ele envolvido ou não em seus tratamentos com células-tronco. Se as células não funcionarem, um não especialista em uma clínica de células-tronco não terá mais nada a oferecer.

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