Guerra às drogas em alto mar: por trás das apreensões de bilhões de dólares da Guarda Costeira

Guerra às drogas em alto mar: por trás das apreensões de bilhões de dólares da Guarda Costeira

O thwap, thwap, thwap das pás de um rotor é a primeira indicação de que os contrabandistas estão ferrados. No Pacífico, a 320 quilômetros a sudoeste da Guatemala, três equatorianos erguem os olhos para ver um helicóptero laranja preso em seu barco de 35 pés. Se fosse bem-sucedido, sua corrida às drogas de uma semana teria rendido a cada um deles a renda de um ano. Em vez disso, eles agora começam a despejar $ 25 milhões em cocaína ao mar.

Panga de estilo equatoriano típico, o Tenente Comandante James Terrell anunciou quando o barco foi avistado pela primeira vez naquela manhã. Não há razão para estar nessa área.

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Quando Terrell soube do panga - um barco estreito e de alta velocidade que costuma ter 12 metros de comprimento - de um avião que monitorava a área, o mar estava muito agitado para lançar o helicóptero e os barcos interceptores. Então, o U.S. Cutter Bertholf, o navio antinarcóticos mais avançado da Guarda Costeira, esperou. Como oficial de operações do Bertholf, Terrell é essencialmente o zagueiro das interdições de drogas, responsável por sincronizar tudo para que saia sem que ninguém seja morto. Demorou até o início da noite, quando o oceano estava calmo o suficiente, antes que ele desse a ordem de partir.

Enquanto os contrabandistas despejam freneticamente a carga no mar, o piloto do helicóptero liga para o barco e ordena que parem. Mas o barco acelera, sua proa disparando para cima e batendo contra ondas de um metro e meio.

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Da escotilha lateral aberta do helicóptero, um franco-atirador dispara treze balas de calibre .50 na água na proa do barco. Em seguida, ele dispara mais tiros de advertência perto dos dois motores de popa. Finalmente, o panga pára e a perseguição termina.

Conforme o sol se põe no horizonte, cinco oficiais marítimos em armadura corporal param ao lado do panga em um barco inflável de 35 pés com suas armas levantadas. Somos la Guarda Costa de los Estados Unidos. ¡Manos arriba! grita o suboficial de primeira classe Alex Luna.

Contrabandistas são revistados antes de serem acorrentados ao chão do hangar.



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Luna, atarracado e de peito largo, é a pessoa indicada para fazer contato com contrabandistas, e ele participou de todas as interdições de Bertholf nos últimos três anos. Este é o mais rotineiro possível: três contrabandistas se rendem e 750 quilos de cocaína são apreendidos. É a primeira de quatro interdições em seis dias. Cada apreensão que fazemos são drogas que não estão chegando à América, diz Luna. É um veneno que não chega às nossas ruas.

No THC-euforia em torno dos projetos de legalização da maconha que estão varrendo o país, é fácil esquecer que ainda estamos lutando uma guerra de cocaína de US $ 85 bilhões. E hoje em dia é a Guarda Costeira, o quinto braço esquecido das forças armadas, que está na linha de frente. Embora uma força-tarefa local possa se gabar de confiscar alguns milhões de dólares em golpes, entre 2010 e 2015 a Guarda Costeira capturou mais de 500 toneladas de cocaína pura, com um valor de atacado de quase US $ 15 bilhões.

É um feito notável, considerando o tamanho da área que a Guarda Costeira monitora: 6 milhões de milhas quadradas, do Mar do Caribe e do Golfo do México a todo o Oceano Pacífico oriental. Freqüentemente, a Guarda Costeira patrulha o Pacífico com apenas três cortadores, como o Bertholf de 4.500 toneladas e 418 pés. Como explica um almirante de alto escalão: Imagine uma força policial tentando cobrir todos os Estados Unidos com três carros. Esse é o problema tático que estamos tentando resolver.

Ainda assim, as últimas lutas sugerem que eles estão ganhando nos cartéis. A frota bateu um recorde em 2015, prendendo 503 contrabandistas e puxando mais drogas do que nos três anos anteriores combinados. O sucesso se deve em parte a uma recuperação dos severos cortes no orçamento, mas também ao aprimoramento da inteligência: contrabandistas de alto mar, ao que parece, não são exatamente calados.

Esta não é a máfia italiana, onde ninguém fala, diz Peter Hatch, diretor de Segurança Interna. Todos esses caras falam.

De 2002 a 2011, de acordo com a Guarda Costeira, suas interdições e as informações subsequentes que obteve sobre os cartéis levaram à extradição de quase 75% de todos os chefões do tráfico colombianos. Também ajudou a derrubar o czar da cocaína Carlos Arnoldo Lobo de Honduras e contribuiu para a segunda captura do narco-bilionário Joaquín El Chapo Guzmán.

Em algum momento, os detidos da última apreensão serão levados para a costa dos Estados Unidos para serem julgados. Mas, por enquanto, os policiais os escoltam até o hangar do helicóptero. Quando os militares introduziram o Bertholf em 2008 - o primeiro do que virá a ser nove novos cortadores de alta resistência - não esperavam o sucesso que iria desencadear. Mesmo a Guarda Costeira não sabia o quão capaz este navio seria, diz Terrell. Eles não construíram uma prisão.

O especialista em fiscalização marítima Blake Gwinn se preparou para uma interdição.

Já passa da 1h, quase 20 horas desde a primeira vez que avistou o panga, quando os policiais trazem os contrabandistas a bordo. Na popa exposta, sob fracas luzes vermelhas que mantêm o navio imperceptível à noite, Luna dá um tapinha em um equatoriano descalço vestindo jeans, uma camisa preta manchada de suor e uma corrente de ouro. A poucos metros de distância, um policial vigia um contrabandista com uma camiseta de colarinho tão apertada que sua barriga fica pendurada sobre o short cargo. Após a busca, os contrabandistas são examinados por médicos, despidos e vestidos com ternos Tyvek brancos.

Em seguida, os oficiais os escoltam até o hangar, no meio do navio. Seu teto é alto, mas fora isso é do tamanho de uma sala de estar. Enquanto o último contrabandista é conduzido pelo heliporto, ele sente a última brisa do oceano que sentirá por um tempo. Ele é levado a uma esteira de espuma no hangar e então, como os outros, algemado pelo tornozelo a um cabo de aço cravado no chão. Cada detido tem um cobertor de lã, artigos de toalete e um travesseiro. Um policial disse que certa vez colocou chocolates sobre os travesseiros, chamando as acomodações de qualidade cinco estrelas.

Após a longa interdição, Luna brinca com outro oficial. Você sabe o que devemos comprar para o hangar? ele diz com um sorriso diabólico. Um sinal de vaga.

Hoje em dia os bustos tendem a confundir-se, o fim de um sangrando no início do outro, drogas e detentos se acumulando. Quatorze horas após os contrabandistas da primeira interdição serem colocados para dormir, o próximo panga aparece no radar. Desta vez, o atirador do helicóptero é forçado a atirar nos motores do barco. Nossos helicópteros estão armados, diz o tenente Laurence Chen, um especialista tático no Bertholf. Se eles tentarem qualquer coisa, serão transformados em troncos. Mas o embarque corre bem. Logo, três novos equatorianos se juntam ao restante dos detidos.

Um magricela D-student e skatista punk de El Paso, Texas, Terrell ingressou na Guarda Costeira depois do ensino médio em 1996. Dezoito anos depois, ele assumiu a posição mais complexa de Bertholf, oficial de operações. Como tal, ele é a pessoa a bordo que sinaliza para os impulsos do motor de turbina que impulsionam o cortador em sua perseguição. Ele vezes o barco é lançado em mares açoitados pelos ventos que catapultam o Lago Nicarágua. Ele empurra policiais embarcados em bustos consecutivos ou passa por pangas se a tripulação for gaseada. Como ele passa suas horas de vigília dentro do Centro de Informações de Combate - uma sala escura e fria de monitores, onde toda a inteligência secreta é analisada - ele usa um casaco com capuz puxado pelas laterais dos óculos de armação grossa e bigode espesso. Ele mantém dois skates em seu quarto e rabisca arte em estilo grafite durante as instruções.

Adoro ver os números se acumularem, diz ele sobre as interdições. É uma sensação boa, como se não estivéssemos apenas abrindo buracos na água.

Terrell parece deslocado nas forças armadas. Como a maioria a bordo, ele tem um penteado estranho, para os padrões militares: as laterais raspadas, com uma mecha curta de cabelo espalhada sobre olado, e um bigode decididamente lixo. Divergindo ainda mais do restante dos militares, esta tripulação é composta por um quinto do sexo feminino, incluindo a capitã Laura Collins, uma ex-jogadora de softball e basquete universitária, que reforça a cultura descontraída. São horas de tédio interrompidas por momentos de empolgação, ela diz sobre as missões. Em seu tempo livre ela faz crochê e ioga no arco.

O capitão Collins, que está na Guarda Costeira desde 1994, faz ioga no convés durante o tempo de inatividade.

É uma mentalidade de pressa e espere, lamenta Blake Gwinn, um especialista em fiscalização marítima. Gwinn foi um dos primeiros a se formar com essa classificação em 2010, quando a Guarda Costeira percebeu que precisava treinar oficiais de elite exclusivamente em táticas de embarque, como uma equipe marítima da SWAT.

Apesar das horas cansativas entre as prisões, essa linha de trabalho combina com Gwinn, que aos 28 anos parece e age perto dos 18 anos. Sou um viciado em adrenalina, diz ele. Ele tem o composto químico da epinefrina tatuado em seu antebraço direito para provar isso. Ele montava touros quando criança, incluindo um chamado Bojangles que pisou em sua clavícula, e ele se sente mais pessoalmente conectado à missão do que seus companheiros. Quando adolescente, criado em Paragould, uma cidade viciada em drogas no Delta do Arkansas, ele foi o porta-voz no funeral de um amigo da família que teve uma overdose de heroína em um parque.

Eu vi famílias e comunidades se desintegrarem, diz ele. Você vai a algumas cidades grandes e parece que as coisas não estão mudando. É por isso que estou aqui ... para mim, a guerra contra as drogas nunca vai acabar.

Durante a longa espera entre as interdições, os Coasties, como se autodenominam, são responsáveis ​​por monitorar os motores, vigiando um horizonte árido em busca de qualquer sinal

de um barco e sentados em cadeiras de jardim guardando detidos. Em seu tempo de inatividade, eles jogam

videogames, assistir a programas de TV armazenados em discos rígidos volumosos e, ocasionalmente, pescar na proa do navio. Quando está lento, um humor negro coletivo envolve a tripulação.

Eu vi um cara limpar a bunda 10 vezes hoje, disse um oficial de guarda.

Eu contei.

A detenção é uma questão complicada em águas internacionais. Ao embarcar no navio dos contrabandistas, a Guarda Costeira deve navegar em um emaranhado de regras para respeitar a soberania de vários países. Esses acordos têm como objetivo agilizar o processo de dar jurisdição aos EUA para fazer buscas em embarcações estrangeiras. Ainda assim, muitas vezes leva meio dia para transmitir informações por meio de várias burocracias e receber uma resposta com aprovação antes que os policiais tenham permissão para abordar e deter os contrabandistas.

Isso tudo presumindo que eles encontrem evidências de drogas. Os contrabandistas às vezes entregam os carregamentos no mar para outro panga que encerra o tráfico de drogas. No ano passado o Bertholf realizou dois embarques simultâneos que duraram 13 horas, e ambos saíram vazios.

Todo mundo aqui está sujo, diz Chen. É apenas se eles estão sujos agora.

Uma vez presos, os detidos podem ser mantidos no mar por semanas ou meses até serem transferidos para os EUA para serem processados. Alguns podem não tocar a terra por 100 dias. Para evitar infringir qualquer lei, a Guarda Costeira deve manter os detidos em águas internacionais. Assim, quando um cortador faz uma escala em um porto estrangeiro para reabastecer o navio, os contrabandistas são descarregados em outro navio que permanece no mar.

Ocasionalmente, os novos detidos conhecerão os outros que já estão sob custódia. Certa vez, um grupo inteiro se levantou e fez uma reverência diante de dois contrabandistas mexicanos tatuados, um caso raro no Pacífico. Definitivamente fiquei nervoso, diz o oficial que testemunhou o encontro. Em outra ocasião, um pescador equatoriano deu suas panquecas a um colombiano no que parecia um sinal de respeito - ou pelo menos de subserviência.

Sempre tive simpatia por eles, diz o capitão Collins. Elas são as abelhas operárias. Eles parecem desesperados. Às vezes, eles estão vestidos com roupas que são, francamente, trapos. Eles vêm sem sapatos. Eles não parecem altos, bem alimentados e atléticos, como todos nós parecemos.

A tripulação com 650 quilos de cocaína em uma apreensão. A implantação de quatro meses do Bertholf rendeu um total de mais de 11 toneladas.

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Durante a patrulha mais recente, o Bertolf pegou um detido com um escroto ulcerado que sofria de erupções cutâneas de água salgada.

Você verá lágrimas em seus olhos e as pessoas ficarão tipo, ‘Meu Deus, sinto muito por eles’, diz Luna, que estima que já fez cerca de 150 embarques, mais do que qualquer pessoa no Bertholf. Eu não sinto pena deles. Eu entendo que eles estão passando por dificuldades em seu país, mas também há caras que estão fazendo isso porque é problema deles.

Os guardas dão banho nos detidos diariamente, levam-nos a um banheiro improvisado - uma caixa de metal com um orifício na parte superior que é esvaziada com uma mangueira - e servem-lhes as mesmas três refeições que a tripulação recebe. A maioria dos policiais considera esses padrões básicos de vida um tratamento justo, mas eles não agradam a todos.

Esses detidos estão prestes a comer um bife, disse o suboficial de primeira classe, Phil Lago, uma noite após o jantar. Isso é treta. Eles são todos criminosos, ele acrescenta, balançando a cabeça em desaprovação.

Sua visão cautelosa dos contrabandistas fortalecidos em 15 anos com a Guarda Costeira. Depois de uma apreensão, Lago, um pai de quatro filhos de fala mansa e cabelo grisalho, teve que subjugar um detido em pânico. Os policiais presumiram que o contrabandista estava chapado quando viram suas pupilas dilatadas. Ele coçava as costas da mão compulsivamente e usava um medalhão com cabelo que dizia ter vindo de sua irmã. Ele ficou nervoso, dizendo que temia que os policiais o matassem, e chutou Lago no joelho. Lago e outro oficial então usaram uma derrubada modificada, batendo o rosto do contrabandista no chão irregular e antiderrapante da popa.

O episódio reafirmou o desgosto de Lago. Mais tarde, ele se lembrou de uma época em que dois hangares estavam lotados com 35 detidos. Fedia tanto lá dentro. Os chuveiros não dissiparam o odor fétido. Ainda fedia. Tão ruim. Horrível. Tipo, uchk. Cheirava a um bando de imigrantes em um hangar. Seu rosto murcha com a memória.

A Guarda Costeira sabe de até 90 por cento dos carregamentos de drogas que estão sendo traficados através do oceano. Ele sabe quem os está enviando e para onde estão indo. Ele também sabe que a melhor chance de impedir que as drogas entrem nos EUA é pegá-las antes que cheguem ao México, onde são levadas pela fronteira por quase todos os meios disponíveis. Mas a Guarda Costeira tem recursos para deter apenas entre 11 e 20% dos embarques de alto mar em um determinado ano.

Vamos nos esforçar para fazer o melhor que pudermos, conseguindo apenas 20 por cento, diz o suboficial de primeira classe Jonathan D'Arcy. Essa é a nossa situação na vida.

D'Arcy se inscreveu para o serviço após os ataques terroristas de 11 de setembro, esperando salvar vidas. Essa esperança se desvaneceu com o tempo. As intermináveis ​​interdições o consumiram.

Digo à minha filha: ‘Papai está indo bem, acabando com os bandidos e salvando tartarugas’, porque ela tem seis anos, diz ele. Mas quando ela tiver 16 anos, será como, ‘Sim, recebemos 20 por cento das drogas e o resto vai para seus amigos’.

A Guarda Costeira dá aos contrabandistas várias chances de obedecer durante as interdições: os rádios do helicóptero em várias vezes com ordens de parar, o atirador dispara mais de uma dúzia de tiros de advertência, os oficiais de embarque os persuadem gradualmente durante extensas entrevistas e todos os envolvidos aguardam horas pela aprovação para conduzir revistas adequadas do navio. É tudo um aborrecimento. Às vezes, é um esforço desperdiçado. Ocasionalmente, é perigoso. Se os tiros de advertência não os impedem, D'Arcy quer autorização para usar força letal. Tudo o que restaria, diz ele, é uma mancha branca e gordurosa no oceano.

Isso seria matar. Eu entendo: seria matador. Mas quanto essas drogas estão matando? ele diz. Não sei. Eu não faço essas regras. Eu os aplico.

Nas últimas duas décadas de operações antidrogas, apenas um navio da Guarda Costeira sofreu um ataque mortal de contrabandistas nas águas dos EUA. D'Arcy estava a bordo. Contrabandistas mexicanos colidiram com o barco de D'Arcy em uma tentativa de fuga. O acidente lançou um oficial na água e uma hélice o atingiu fatalmente na cabeça. Talvez eu sinta que não estava protegendo meus companheiros de viagem, diz Darcy sobre o trauma duradouro. Talvez eu tenha a culpa de um sobrevivente. Eu acho que eu faço. Isso me torna ineficaz ou mais eficaz?

Quase todo barco que a Guarda Costeira captura é um panga. Mas, nos últimos anos, os cartéis se voltaram para os semissubmersíveis autopropulsionados (SPSS) que balançam silenciosamente pelo oceano, geralmente com uma tripulação de quatro homens amontoados dentro. Um SPSS custa cerca de US $ 500.000 para ser construído e pode entregar cargas no valor de centenas de milhões de dólares. Eles são construídos em madeira e fibra de vidro nas selvas colombianas, com um cano de escapamento quase invisível acima da água. Um perfil baixo e tinta azul tornam quase impossível detectá-los a olho nu. É principalmente por acaso que uma aeronave marítima localiza um, usando infravermelho, e então envia um feixe de luz para um cortador ver.

Os costeiros fantasiam encontrar um submarino de drogas como se fosse Moby Dick, e a Guarda Costeira interditou 38 desses narco-submarinos desde que descobriu o primeiro em 2006. Mas, apesar de todo o baque que esses megabustes inspiram, eles iluminam uma situação mais problemática verdade: as táticas não estão decidindo a guerra às drogas; recursos são. Não há como dizer quantos submarinos estão escapando.

Em março, o Bertholf navegou 500 milhas a noroeste de Galápagos para pegar seu filão principal: um submarino de 12 metros cheio com mais de $ 200 milhões em cocaína. O Departamento de Justiça não divulgou detalhes sobre o último embarque, mas uma apreensão do SPSS em agosto passado ilustra como é difícil embarcar nessas baleias do coque cru.

Nenhum membro da tripulação do Bertholf jamais havia encontrado um SPSS naquele ponto, então um plano malfeito se formou: pule em cima do submarino, bata na escotilha e espere com as armas em punho até que os contrabandistas abram. Esse plano deu errado rapidamente. Quando dois barcos interceptadores se aproximaram, um homem inesperadamente saiu da escotilha para descartar o lixo.

Ele estava jogando fora uma garrafa de urina, Terrell lembra. Tanto os oficiais quanto a tripulação do submarino foram pegos desprevenidos. Oficiais invadiram e puxaram os contrabandistas para seus barcos. Essa coisa era enorme, Terrell diz sobre o submarino. Você poderia chutar bolas de futebol lá. Os policiais passaram os dois dias seguintes retirando tijolos individuais de cocaína com arpões de pesca enquanto usavam roupas de proteção. (Apesar dos retratos de Hollywood, a cocaína não cortada é letal de ingerir e pode causar náuseas apenas ao tocá-la.) Eles conseguiram recuperar 6.845 quilos antes que o submarino se desequilibrasse, capotasse e afundasse, liberando quilos como uma piñata com hemorragia.

Pontuações como essa alimentam as missões exaustivas. No início de abril, o Bertholf voltou para Alameda, Califórnia, depois de interditar 22 contrabandistas e mais de 11 toneladas de cocaína, avaliadas em $ 329 milhões. Mesmo que os cartéis ainda prosperem, isso deve doer.

Não fazer cumprir a lei não é a resposta, diz Terrell, apontando para a demanda sem fim por drogas. Acho que a maioria das pessoas entende que é um problema que deve ser atacado por ambos os lados, e estamos fazendo a nossa parte. É assim que a tripulação o internaliza. Ficamos desapontados, mas seguimos em frente. Nós temos que. Nós sabemos que há mais vindo.

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