À caça de The Alchemist’s Heady Topper, a cerveja mais cobiçada da América

À caça de The Alchemist’s Heady Topper, a cerveja mais cobiçada da América

São 8h55 e estou na fila de uma loja que não abre antes das 10h. Não espero uma barganha maluca e nem vou aproveitar o que estou esperando pacientemente até às pelo menos depois do almoço. Mas aqui estou eu, no Beverage Warehouse em Winooksi, Vermont, em busca de O Alquimista Cerveja Heady Topper. E 14 pessoas estão na fila na minha frente.

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Se você não está familiarizado com a tradição de Heady Topper, é uma das cervejas com melhor classificação no mundo em BeerAdvocate.com e RateBeer.com. Ela está entre as lendas dos geeks da cerveja, como a bomba de lúpulo Pliny the Younger e a Westvleteren 12. Heady Topper, uma IPA de 8 por cento de álcool exclusivamente balanceada que, apesar de um aroma que explode com lúpulo, não é uma cerveja agressivamente amarga. Sua cervejaria, The Alchemist, adiciona a grande maioria dos lúpulos no final do processo de fermentação, que extrai compostos de sabor e aroma, mas pouco dos óleos amargos. Muitos cervejeiros IPA seguem esta fórmula básica, mas a mistura específica (e maciça) de lúpulo do Alquimista - um segredo bem guardado - e as técnicas de fermentação cuidadosas conferem mais caráter de lúpulo do que você encontrará em praticamente qualquer outra cerveja; tudo desde raspas de grapefruit, sementes de laranja, ponche tropical e um jardim de ervas frescas.

Rastrear um Heady dificilmente é tão fácil quanto entrar em um bar e pedir por ele - mas longe de mim, um morador do Brooklyn em férias, saber disso. Meu primeiro gosto veio em Radio Bean , um híbrido bar-cafeteria crocante em uma rua lateral em Burlington. Um barman tatuado empurrou uma lata de prata de 500 ml na parte superior de madeira do balcão quando pedi sua cerveja favorita de Vermont. $ 9 mais tarde, tive meu encontro com a bebida que se tornou a mitologia da cerveja. Foi lá que eu também aprendi que você geralmente terá mais sorte em avistar Champ, o monstro do Lago Champlain, do que encontrar uma lata de Heady sem um planejamento cuidadoso. Boa sorte com os dois.

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Heady Topper não é, no entanto, um daqueles lançamentos limitados e sazonais, como o famoso IPA imperial Plínio, o Jovem da Russian River - disponível em versão preliminar por apenas duas semanas em fevereiro. As pessoas costumam fazer fila há horas na cervejaria Santa Rosa, na Califórnia, para conseguir os poucos copos que recebem. Clamando por uma liberação estrita como essa é justificado - ou pelo menos compreensível. Muitas cervejas raras são lançadas em horários rígidos, seja para criar demanda e mística, ou por causa da capacidade de pequenos lotes de uma cervejaria. Mas Heady está, em vez disso, disponível durante todo o ano, sem limitações específicas sobre sua disponibilidade e sem intervalo de tempo durante o qual seus cervejeiros não estão enlatando. Sua escassez é apenas uma questão de oferta e demanda: simplesmente não há o suficiente para todos.

Muitas pessoas têm essa ideia de que somos realmente pequenos e propositalmente não estamos fazendo mais para manter a demanda lá. Isso é louco! diz Jen Kimmich, uma das fundadoras da O Alquimista . Estamos fazendo Heady Topper todas as semanas do ano, tanto quanto possível.

Jen e seu marido John produziram a cerveja pela primeira vez em 2003 e mantiveram-na exclusivamente na torneira por oito anos em seu brewpub (já fechado) em Waterbury, Vermont. Mas ficou claro que eles precisavam de uma maneira de divulgá-lo para o mundo. As pessoas estavam comprando nossas canecas de cerveja, indo ao banheiro, engarrafando-as, colocando a tampa, e então iam online, baixavam as ilustrações de nossas camisetas e as vendiam. Foi quando percebemos que precisávamos assumir o controle e colocar nossa cerveja em uma embalagem para colocá-la no mercado. Em 2011, eles construíram uma nova cervejaria dedicada inteiramente à fabricação e enlatamento de Heady. Atualmente, eles fabricam 180 barris (no valor de 360 ​​barris) por semana em doze lotes de 15 barris em suas instalações fechadas ao público, e isso é praticamente tudo que o The Alchemist fabrica.

Aumentamos a produção em 600% em três anos e meio. Estamos produzindo quase 10.000 barris por ano com um único rótulo, e ele está sendo distribuído em um raio de 40 quilômetros de nossa cervejaria, diz Kimmich. O momentum continua crescendo, então não conseguimos expandir nossa área de distribuição. Até mesmo nossos maiores varejistas, que recebem de 80 a 100 caixas, acabam em uma hora. Uma segunda instalação de produção de 10.000 barris com acesso público está chegando, Kimmich diz, mas isso não significa muito para o resto do país: com ela, eles ainda esperam atender ao fervor da comunidade local.

Se eu quisesse trazer Heady Topper de volta para casa em Nova York, então o barman da Radio Bean disse, eu não poderia simplesmente entrar em um distribuidor de cerveja a qualquer hora. Nem mesmo os Vermonters podem. Apenas certas lojas e bares na distribuição de 25 milhas recebem remessas consistentes e comedidas e apenas em determinados dias. Se você entrar na fila com bastante antecedência, os proprietários desses pontos de venda geralmente permitem que você compre uma caixa inteira, que custa cerca de US $ 75. E à medida que o suprimento diminui, sua chance de retirar grandes quantidades também - muitas vezes, eles tentarão diplomaticamente fazer o suprimento durar para todos na fila, o que significa que você pode acabar apenas com um pacote de 4.

Isso explica a linha que continua a crescer no Beverage Warehouse, envolvendo o prédio e se espalhando para um estacionamento vizinho. Um jovem vendedor de cerveja calcula se haverá estoque suficiente para todos. O lote está cheio de placas de Connecticut e Massachusetts, e também estão repletos de Nova Jersey, Maryland, Pensilvânia, Virgínia, Illinois, Geórgia. O homem ao meu lado na fila começou seu dia em Plymouth, New Hampshire, a cerca de duas horas e meia de distância. Ele acordou às 4h30 desta manhã e esta é sua segunda parada: por volta das 8h30, ele pegou Heady Topper em uma loja de Montpelier e foi direto para o Beverage Warehouse.

Há um circuito que as pessoas conhecem, diz ele, proclamando-se regular na caçada inebriante. Ele prometeu às filhas uma viagem para Vera Bradley apenas pelo privilégio de dirigir de distribuidor em distribuidor para comprar o que ele chama de cerveja de unicórnio.

Em sua ajuda está o site Observador Inebriante , que diz que está tentando democratizar a busca pela cerveja mais evasiva do país, dando aos Vermonters - e a qualquer outra pessoa dedicada o suficiente para perseguir Heady - um cronograma de entrega detalhado dividido por dia. Inclui lojas de varejo e restaurantes, dependendo de quão sedento (ou desesperado) você está. O feed do Twitter deles, @HeadySpotter , contém as informações mais atualizadas, e é assim que você saberá que a Pine Street Deli em Burlington acaba de receber uma pilha de caixas.

Mas se você não quer perseguir uma estrela cadente, você acaba em um lugar como a Beverage Warehouse - possivelmente a cervejaria mais estimada em Vermont - fazendo o que eu estou: esperando. A primeira pessoa da fila, Ned Pike, é de Colchester, a próxima cidade de Winooski. É aqui que você vem buscar um caso, ele me diz. Pike está aqui desde as 8 da manhã.

Eu pergunto à frente da fila sobre o fandom de culto em torno da cerveja, e é como se eu tivesse gritado, caixas grátis! Pike, o pensilvaniano Todd McCall e o residente de Massachusetts Matt Lincoln me mostram por que Heady é tão superior: é por causa da lata. É porque a cerveja não é filtrada e nem pasteurizada. É porque o lúpulo nunca fica ruim.

Um amigo de Vermont trouxe um para Harrisburg e arruinou meu verão. Não provei outra cerveja em comparação com esta, diz McCall ansiosamente. Ele é o segundo na linha com sua esposa; eles estão lendo o jornal para passar o tempo. Vamos esperar, aconteça o que acontecer. E o preço não importa.

Mas se você não pode pegá-los, replique-os: esse é o ditado, certo? Sempre há a opção de tentar fazer você mesmo, que é o que os agora pacientemente aguardando residentes da Pensilvânia Scott Jaeger e Eric Markert tentaram com um kit de homebrew Heady Topper da Abastecimento Homebrew Keystone . Por cerca de US $ 100, a loja vende um pacote com ingredientes para uma receita de lúpulo que pede variedades Magnum, Simcoe, Cascade, Apollo, Chinook, Centennial e Columbus se você quiser fazer sua própria cerveja. Iniciantes, fiquem atentos: há muito espaço para erros com a programação de lúpulo, que exige que uma barragem seja introduzida na fervura em momentos precisos. Mas mesmo aqueles que sabem o que estão fazendo ainda se encontram na fila para Heady. É um clone, diz Markert, que está esperando com Jaeger e Angelique DiMariano há cerca de uma hora. Não é mesmo perto .

O que fizemos era bom, mas faltou alguma coisa, diz Jaeger, encostado na parede do distribuidor de cerveja.

Embora existam outras cervejas artesanais disponíveis para fabricar e comprar em todo o país, há uma espécie de acordo universal que o perfil de gosto de Heady está em uma classe própria. Tentar conseguir Heady Topper em qualquer lugar fora de Vermont, entretanto, envolve não apenas infringir a lei, mas provavelmente também pagar caro por isso. Pacotes de 4 pacotes no mercado negro transportados através das fronteiras estaduais ocasionalmente aparecem no Craigslist na Costa Leste, vendendo cerca de US $ 45. Um fórum online de cerveja relatou que uma loja especializada em Brooklyn está vendendo por US $ 14 a lata (o que muitos responderam que, é certo, estariam dispostos a pagar). Em dezembro de 2013, uma mulher de Burlington de 28 anos foi acusada de vender Heady Topper no Craigslist, pedindo até $ 825 por cinco caixas. Seria melhor você guardar o que conseguiu para colocar as mãos em si mesmo e descobrir rapidamente quem são seus bons amigos.

Por um tempo [esse mercado negro] nos deixou absolutamente loucos. No atacado, nossa cerveja custa US $ 2,50 a lata. É muito importante para nós mantê-lo acessível, diz Kimmich. Depois de tentar lutar contra isso por alguns anos, e as pessoas ficarem chateadas conosco, criamos um programa de revendedor autorizado. Mas se as pessoas compram cerveja online ou em um leilão, não podemos controlar isso. Depende realmente do consumidor tomar a decisão certa por si mesmo.

Falta um minuto para as 10 da manhã e há mais de 50 pessoas na fila que posso contar, embora a fila possa se esticar mais do que eu posso ver. Todos dobraram suas cadeiras de viagem, guardaram seus jornais e iPads e estão de pé, prontos para o Heady - até mesmo a mulher grávida que está aqui há mais tempo do que eu. Quando as portas do distribuidor se abrem, meu namorado e eu discutimos o quanto queremos levar para casa conosco. À medida que somos conduzidos pela loja, a fila serpenteando pelos corredores de garrafas artesanais, percebemos que seríamos loucos se não abocanhemos tudo o que pudermos. Pode ser nossa única chance. Gastamos $ 41 em meia caixa, as rações do dia para os que estão na frente da fila. Os que estão atrás recebem apenas um pacote de 4 unidades.

No estacionamento, um grupo de três rapazes de vinte e poucos anos no carro ao nosso lado também está carregando; eles dirigiram direto de Connecticut e, junto com suas meias-caixas, também compraram enormes sacos de gelo, envolvendo os apartamentos para mantê-los frios para a jornada de quatro horas de volta ao sul. Eles vieram apenas por Heady.

Depois de deixar as latas em nossa geladeira de aluguel de cabine, meu namorado e eu seguimos apenas seis milhas abaixo da estrada de Beverage Warehouse para uma cervejaria nacionalmente conhecida - o tipo de operação que tem torneiras em Applebee's. Enquanto colocamos nossas amostras de degustação no balcão, ouço uma conversa que não consigo deixar de ouvir.

O real A cerveja aqui da qual todo mundo fala, porém, um morador local diz a alguns turistas, com suas próprias amostras em mãos, se chama Heady Topper.

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