Dentro da fábrica de Ohio, onde Wilson faz as bolas de jogo oficiais do Super Bowl

Dentro da fábrica de Ohio, onde Wilson faz as bolas de jogo oficiais do Super Bowl

Mesmo no intervalo, o jogo estava muito bem decidido. Foi o tipo de trabalho árduo que todo ciclo de playoffs da NFL joga para os fãs pelo menos uma vez: um jogo que termina enquanto a pizza ainda está quente.

Na tranquila Ada, Ohio, cerca de uma dúzia de funcionários da Wilson Sporting Goods reuniram-se em torno de uma TV na sala de descanso e assistiram aos punts da quarta descida passarem. Como um bom estoque do meio-oeste, este Campeonato NFC o passeio não estava indo como muitos deles esperavam. Mas eles não podiam desistir deste jogo ainda. Para eles, as apostas ainda eram altas.

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Afinal, cabia a esses homens e mulheres fazer as mesmas bolas de futebol que seriam passadas, lançadas e lançadas na história apenas duas semanas depois, no Super Bowl LII. Estes seriam carimbados com o nome de cada equipe, marcados pelas linhas de frente de Wilson como únicos e oficial , e não valia a pena cortar alguns cantos no último turno e arriscar um retorno inesperado dos assustados Minnesota Vikings. Coisas estranhas aconteceram na NFL.

De qualquer forma, a explosão foi o suficiente para levar alguns funcionários a pegar o selo do Philadelphia Eagles e pelo menos alinhá-lo com uns bons 10 minutos restantes no relógio. Nick Foles e seus rapazes tinham o jogo bloqueado, parecia.

Com certeza, o placar final acabou confirmando sua sorte: os Eagles enfrentariam o New England Patriots. Conforme dita a política do costume e da liga, cada time deveria receber 108 bolas de futebol - 54 para o treino e 54 para o grande jogo em Minneapolis, com incontáveis ​​milhares a mais a serem feitas para este boom de varejo esportivo singularmente americano.

Fotografia de Andrew Weber



Cada futebol da NFL é formado a partir do éter nesses campos sagrados. A empresa produz cerca de 700.000 bolas de futebol costuradas à mão a cada ano; O gerente de fábrica Dan Riegle presidiu pessoalmente cerca de 34 milhões de bolas de futebol, nos disseram, desde o Super Bowl XVI de 1982 (o 49ers derrotou o Bengals por 26-21). E se você ver Tom Brady lançando uma espiral limpa para Rob Gronkowski no grande jogo de domingo, você pode apostar que uma mulher chamada Pam Boutwell garantiu que o futebol cumprisse o padrão icônico de Wilson antes mesmo de sair de sua vista, bem aqui no centro de Ohio.

A fábrica de Wilson está situada no final de um pequeno bairro residencial na zona rural de Ada, onde vivem cerca de 6.000 residentes e a Universidade do Norte de Ohio, afiliada à Metodista. O futebol é a espinha dorsal cultural desta cidade, onde os residentes se reúnem para o recém-inaugurado festival do Super Bowl, sob a presença de uma torre de água com o logotipo do script Wilson. À meia-noite do ano passado, antes do domingo do Super Bowl, a cidade lançou uma bola de futebol Wilson de 3 metros de comprimento como se fosse a Times Square.

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Várias gerações de famílias de Hardin County passaram por este edifício. Os pais trabalham ao lado de seus filhos e a equipe comemorou mais do que alguns casamentos ao longo do caminho. Os funcionários ficam por uma boa média de 20 anos aqui.

A empresa chegou oficialmente a Ada em 1955, ocupando o mesmo depósito que William Sonnett havia batizado 17 anos antes como a casa da OK Manufacturing Co. e, posteriormente, da Sonnett Sporting Goods. Sonnett passou sua vida criando artigos de couro e patenteou a válvula de borracha que é usada para bombear o ar para as bolas de futebol.

Fotografia de Andrew Weber

A história de Sonnett é a cristalização da empresa americana, e Wilson manteve seus funcionários na fábrica de Ada quando esta comprou a empresa em meados da década de 1950. A habilidade metódica que entra neste trabalho em couro não mudou muito desde aqueles dias, também.

Cestas de bolas de futebol pontilham o chão da fábrica como fardos de feno em um pasto em Ohio. As máquinas zumbem e retinem, e os ritmos crus das mãos calejadas costuram a glória da grade de amanhã à existência. Existe uma ordem natural para as coisas aqui.

Fotografia de Andrew Weber

Laterais inteiras de couro entram na fábrica, delineando o perfil do gado estóico de Nebraska, Iowa ou Kansas. Seu couro é estampado com a característica sensação de seixo da bola de futebol e um punhado aleatório de marca d'água Ws antes de chegar à fábrica.

Desde 1940, o couro de vaca de Wilson é processado pela Horween Leather Co. em Chicago. Essa é uma empresa familiar, Riegle, o gerente da fábrica, diz com orgulho. Quarta geração.

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Uma vez lá, estênceis em forma de futebol são cortados na pele em quatro tamanhos diferentes (peewee; juvenil; júnior e oficial, que inclui jogadores do ensino médio e jogadores da NFL e todos os intermediários). Esses painéis ovulares são costurados com um forro de vinil que servirá como interior da bola de futebol, o sistema de suporte tátil.

Esses quatro painéis são então costurados juntos, de dentro para fora, com uma velha máquina Union Lock-Stitch que faz barulho como um motor a jato. Os pontos precisam ser do lado de dentro da bola, é claro, mas antes que a equipe vá mais longe no processo, eles precisam colocar o couro de volta do lado de fora. Esse processo é chamado de giro.

Fotografia de Andrew Weber

Jim Gatchell coloca a bola dentro de uma caixa de vapor que amolece o couro, permitindo-lhe a oportunidade de colocar a bola em uma haste de aço e puxá-la do lado direito novamente. A simplicidade da haste e do martelo de sapato de Gatchell desmente a dificuldade física de manipular uma bola de futebol de couro. Inclinando-se na vara, ele puxa e torce a coisa até que sua superfície de couro esteja de volta para fora - e começa a parecer a bola de futebol que se tornará.

Na linha de Gatchell, Boutwell fita os dedos da mesma forma que os zagueiros fazem. Com notável precisão, ela pode costurar 150 bolas de futebol em um dia. Quando ela começou, 23 anos atrás, ela estava terminando apenas algumas dezenas. O ritmo da experiência a guia agora.

Como outros aqui, Boutwell pode ter um certo orgulho durante o Super Bowl quando sua costura fina desliza pelo ar em um passe profundo do quarto período para mudar o curso da história da NFL.

Enquanto o buraco da agulha cutuca aqui e ali ao longo da espinha dorsal da bola de futebol, Boutwell aparece como um mestre zen.

Fotografia de Andrew Weber

Espelhando o espírito de um futebol bom e atencioso, há clareza no processo na Wilson. Somos realmente simples aqui, diz Riegle, oferecendo um mantra. Costurando, virando, amarrando.

Para o grand finale, Rose Sanders coloca a bola de futebol dentro de uma máquina de aço reluzente para moldá-la. Ela lança cerca de 120 libras de pressão de ar na pele de porco, enchendo uma bexiga de plástico sob o couro com firmeza resoluta e moldando-a na forma perfeita de uma bola de futebol. Quando os botões são pressionados para iniciar a moldagem, sente-se uma sensação quase alquímica de antecipação.

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Então, brevemente, a máquina suspira e descomprime. O que Sanders tira é um produto acabado.

Riegle coloca um par de óculos de armação preta e examina a bola de futebol de perto. Ele olha para o selo de couro liso dos competidores, o Philadelphia Eagles e o New England Patriots, esses times que vamos considerar quando olharmos para trás neste jogo, e ele levanta a bola como um saco de farinha.

Esta bola parece muito boa, Rose, Riegle diz. Parabéns. Bom trabalho.

Primeiro a cair.

Fotografia de Andrew Weber

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