No-Cage Shark Diving

No-Cage Shark Diving

John Petty ficou maravilhado. Em poucos dias, o quiroprático do Texas nadaria com tubarões-tigre nas Bahamas, atirando neles para um projeto em andamento de fotografar animais de todo o mundo: grandes brancos em Guadalupe, ursos marrons no Alasca, leões marinhos em San Diego. 'Ele era um cara aventureiro e estava animado', diz Bill Bussey, um amigo da cidade natal de Petty, Longview. Mas quando Bussey soube que Petty estaria em mar aberto com os tubarões, sem proteção, ele expressou preocupação. 'Eu disse:' Você não deveria estar em uma gaiola? ' E ele disse: 'Sim, mas este é um negócio diferente.' '

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Na última década, um número crescente de mergulhadores audaciosos como Petty foi atraído para mergulhos com tubarões sem gaiolas. “Definitivamente, há um aspecto da lista de desejos”, diz Martin Graf, que realiza viagens nas Bahamas e Guadalupe por meio de sua empresa, Mergulhador de Tubarão , que começou a oferecer expedições sem gaiolas em 2012. 'Quando você vê o tubarão pela primeira vez e faz contato visual, é definitivamente um momento incrível. As pessoas acham que seria assustador, mas é uma experiência tranquila e pacífica. '

Para Petty, 13 de julho de 2014 acabou sendo menos do que pacífico. Naquele dia, o pai de três filhos de 63 anos, junto com outros sete mergulhadores, chegou à ilha Grand Bahama, a 60 milhas de seu ponto de lançamento em West Palm Beach, Flórida. Os mergulhadores passaram cerca de cinco horas na água e, à medida que a tarde se transformava no início da noite, eles começaram a voltar para o barco, o Shear Water. Só então a tripulação percebeu que Petty - visto pela última vez segurando uma corda do barco - havia desaparecido. O capitão do navio relatou seu desaparecimento e a Guarda Costeira dos EUA vasculhou uma área de 4.600 milhas quadradas por mais de 60 horas, mas Petty não estava em lugar nenhum. Tudo o que foi encontrado foram algumas peças de seu equipamento, incluindo sua câmera e máscara de mergulho, algumas com marcas de mordidas. Tony Hawk patina durante uma exposição antes da competição Skateboard Vert no X Games Austin em 5 de junho de 2014 no State Capitol em Austin, Texas. (Foto de Suzanne Cordeiro / Corbis via Getty Images)

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O que exatamente aconteceu com Petty provavelmente nunca será conhecido. O operador australiano de mergulho com tubarões Rodney Fox, que foi o pioneiro em expedições de mergulho em gaiola na década de 1960, acredita que as chances de Petty morrer em um encontro com um tubarão são 'extremamente altas'. A família de Petty parece concordar, tendo emitido um comunicado que atribuiu sua morte a um 'ataque de tubarão'. Bussey insiste que Petty estava com boa saúde, e o próprio site de Petty alardeava que ele correu duas maratonas em 2011, então um ataque cardíaco ou afogamento parece improvável. A Guarda Costeira considera o caso encerrado, embora as autoridades das Bahamas ainda estejam investigando.

Por mais preocupante que seja o caso de Petty, não é o primeiro incidente da Scuba Adventures, a empresa que opera a Shear Water. O proprietário, Jim Abernethy, é um veterano de mergulho com tubarões há 20 anos que fotografou por Geografia nacional , entre outras publicações. Por anos Abernethy guiou sem nenhum acidente relatado. Então, em 2008, um cliente austríaco de 49 anos nadou muito perto de uma caixa de plástico cheia de camarões, foi mordido na perna e sangrou até a morte. Em 2011, o próprio Abernethy foi mordido por um tubarão, embora tenha se recuperado em questão de semanas.

O número de mortes por ataque de tubarão relacionadas a mergulhos em gaiolas ou não é baixo em comparação com outras atividades aquáticas, como nadar ou surfar: em 2013, 10 pessoas morreram em ataques não provocados em todo o mundo e nenhuma durante mergulhos com tubarões. Mas por causa de uma série de picadas de tubarão, incluindo uma morte durante um mergulho em 2001, a Flórida proibiu a alimentação de tubarões durante o mergulho no mesmo ano. A mudança forçou Abernethy e outros a fazer viagens para as Bahamas, onde alimentar tubarões ainda é legal. Chumming é controverso e, dizem os especialistas, deve ser feito com extremo cuidado durante os mergulhos para evitar que um tubarão confunda a mão ou o pé de uma pessoa com outro pedaço de comida. “A comida provoca um pouco mais de frenesi e competição do que apenas o cheiro”, diz Cristina Zenato, da operadora de mergulho das Bahamas, Underwater Explorers Society.

A empresa de Graf espalha o cheiro de sangue na água em vez de usar pedaços de peixes cortados, mas Abernethy ainda usa peixes e partes de peixes. Abernethy também está entre os poucos que se livraram da gaiola com os tubarões-tigre, perdendo apenas para os grandes brancos em ataques a humanos, e ele há muito defende essa prática. 'Os tubarões não querem ter nada a ver com as pessoas', disse ele em uma entrevista de TV em 2010 na Flórida. (Abernethy se recusou a comentar esta história.)

O que quer que tenha acontecido com Petty, empresas como a Abernethy's continuarão a ser populares entre um certo grupo de mergulhadores. Graf conta com sete barcos que agora fazem viagens às Bahamas para mergulhos sem gaiola, em comparação com três da década atrás. É um nicho pequeno, mas crescente em uma indústria de mergulho com tubarões que injetou mais de US $ 800 milhões nas Bahamas desde 1987.

Para seus defensores, a indústria do mergulho com tubarões, além de proporcionar um benefício econômico, ajudou a corrigir estereótipos sobre os peixes. 'Para todos os efeitos, as operadoras de mergulho com tubarões se livraram do mandíbulas clichês ”, diz Zenato. 'Tubarões são criaturas lindas, e observá-los é fascinante.'

Mas, como acontece com qualquer esporte em busca de emoção, os críticos naturalmente questionarão se os riscos valem a pena. “Os tubarões são máquinas comedoras e ninguém lhes disse para não nos comer”, diz Fox.

Quanto aos amigos e familiares de Petty, que não anunciaram nenhuma ação legal contra Abernethy, eles estão tentando se concentrar em sua vida de aventuras, não em seu misterioso fim. “Tento não pensar nisso”, diz Bussey. 'O que aconteceu teria sido horrível.'

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